Первые монахи появились на берегах Сатиса и Саровки в середине XVII века. Их привлекли сюда не только леса, тишина и покой, но и почтовая дорога через Арзамас в Нижний Новгород или через Ардатов на Владимир и Москву.

Предположительно в 1664 году «первее всех на сие место прииде монах Феодосий и жил с пять лет с некоторыми пришедшими монахами проводяща безмолвие». Феодосий покинул монашескую общину, оставив вместо себя инока Герасима, прожившего на Саровском городище около десяти лет. С уходом Герасима община распалась, и поселение пришло в запустение.

Только в 1690-м году (предположительно), наконец, на берега Сатиса приходит человек, положивший всю свою жизнь на строительство новой монашеской обители. Это был монах Арзамасского Введенского монастыря Исаакий (впоследствии иеросхимонах Иоанн).

В первое посещение он установил православный крест в знак своего серьезного намерения утвердить в глухих мордовских лесах оплот православия. В следующий раз строится временное жилье. В 1705 году иеромонах Исаакий получил в дар от крещеного татарского князя Даниила Кугушева 30 десятин земли на Саровском городище, после чего написал в Москву челобитную о разрешении построить церковь.

Саровская пустынь была основана в 1706 году по специальному указу Петра I и при благословении Местоблюстителя Патриаршего престола Стефана Яворского. Этим указом дозволялось построить на месте древнего и давно запустевшего мордовского городища, церковь во имя Пресвятой Богородицы и ее Живоносного Источника. «1706 года Генваря в 7 день выдан антиминс по благословенной грамоте в Арзамасский уезд в Сатисо-градо-Саровскую пустынь в новую церковь».

Строилась деревянная церковь на одном дыхании, и всего через пятьдесят дней над пустынными лесами зазвучал призывно колокол. Произошло это знаменательное событие, положившее рождение великой обители, 16 июня (29 июня - по новому стилю) 1706 года.

Саровская пустынь прославилась строгостью своего устава, составленным еще Первоначальником Иоанном, своими подвижниками, воспитанными на традициях, заповеданных первыми иноками обители: «носили платье грубое, полушубки нагольные не крытые, камилавки валеные, четки ременные, сапогов не носили, но бахилы кожаные, некоторые всегда надевали лапти... Пища тогда тоже была суровая: репа, брюква, редька и проч.»

Период духовного расцвета обители связан с именами таких подвижников, как Ефрем, Пахомий, Назарий Валаамский, Марк-молчальник. Именно эти святые отцы и заложили ту основу, на которой впоследствии проявил себя миру великий старец Серафим.

Продолжатель древней монашеской традиции старчества иеромонах Серафим стал истинным духовным светочем Саровской обители. Подобно Назарию он пустынножительствовал, подобно Марку накладывал на себя обет молчания, но таких высот, каких он достиг в духовном окормлении мирян, не достигал никто.

За все подвиги Серафим Cаровский был причислен к лику святых, а 19 июля 1903 года в Сарове состоялись торжества прославления. Утром 18 июля в Успенском соборе обители состоялась последняя панихида по старцу Серафиму, как по простому человеку, и уже вечером этого дня несмолкаемый колокольный звон возвестил о рождении нового Угодника Божия - преподобного Серафима Саровского. Тысячи людей стоя пред мощами святого, просили о заступничестве его перед Господом и Пресвятой Богородицей: «Преподобне отче Серафиме, моли Бога о нас!» Как простые богомольцы просила императорская чета о даровании им долгожданного наследника престола. И горячая молитва была услышана: 30 июля 1904 года родился цесаревич Алексей.